星期五, 11月 23

西班牙發現最古老的大熊貓祖先化石



大熊貓祖先 “ Kretzoiarctos beatrix ”的複原圖



在西班牙發現的已知最古老大熊貓祖先的顎骨和牙齒化石

古生物學家在西班牙發現迄今為止最古老的大熊貓祖先化石,其中包括顎骨和牙齒化石,距今1160萬年。大熊貓學名“ Ailuropoda melanoleuca ”,長著黑白兩色毛髮。它們是熊類家族成員,主要以竹子為食。相比之下,其他成員則是雜食動物或者主要以肉類為食。
基因證據顯示大熊貓的祖先在1800萬年到2200萬年前與其他熊類分離。對於早期大熊貓的形態以及這個熊類家族成員如何隨時間流逝進化,科學家並不十分清楚。在西班牙的化石發現前,科學家發現的最古老大熊貓化石至多距今大約820萬年,是在中國發現的。古生物學家表示他們在西班牙的兩個地點發現了大熊貓祖先的顎骨和牙齒化石。
此次發現的大熊貓祖先是一個新類屬,被命名為“ Kretzoiarctos ”,意為“克萊特佐伊熊”,以發現另一種已滅絕熊貓種群的古生物學家米克洛斯-克萊特佐伊(Miklos Kretzoi)的名字命名。新發現的大熊貓祖先被命名為“ Kretzoiarctos beatrix ”,其中的“beatrix”旨在紀念西班牙古生物學家比特里茲-阿贊扎(Beatriz Azanza)。
此次發現的化石年代可追溯到1160萬年前的中新世中期。當時,Kretzoiarctos beatrix的棲息地氣候濕潤,溫度適中,森林茂盛。西班牙國家自然科學博物館的古生物學家朱安-阿伯拉表示:“我們在論文中描述的這個新類屬是記錄中唯一一種生活在伊比利亞半島的熊類種群,同時也是大熊貓族譜中的第一個種群。”這種新種熊的體重不超過130磅(約合60公斤),與學名“ Helarctos malayanus ”的太陽熊的體型大致相當,後者是現世體型最小的熊類種群。牙齒化石顯示這種熊是一種雜食動物,但也擁有很多用於咀嚼堅硬植物的牙齒特徵,例如竹子。
阿伯拉在接受美國《生活科學》雜誌 ​​採訪時說:“它們會食用多種食物,例如肉類、水果、植物莖幹,甚至於葉子。我們現在還無法確定西班牙在中新世中期是否出現竹子。不過,當地存在其他很多適於潮濕氣候的類似植物,供Kretzoiarctos食用。”
Kretzoiarctos的毛色是否與現代大熊貓相同仍是一個未知數,因為沒有任何毛髮保留下來。據阿伯拉推測,這種熊的毛色應該是黑底白斑。這種推測基於這樣一個事實——絕大多數熊類幼仔都是這種毛色。在很多動物身上,幼仔的生物學模式反映的是祖先的形態。
根據此項研究發現,大熊貓可能起源於歐洲西部。不過,由於化石記錄太少並且多為碎片,現在還很難確定真正的源頭。對於“ Kretzoiarctos為何滅絕?”這個問題,阿伯拉表示:“最有可能的原因是生存環境的變化,森林變得更乾燥以及體型更大、競爭力更強的動物湧入。”在14日的網絡版《公共科學圖書館-綜合》雜誌 ​​上,阿伯拉和同事詳述了他們的研究發現。
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